El calvario de Vernon Oneal: La historia del primer ataúd del presidente Kennedy

22 de noviembre de 1963. Incluso antes de que el cuerpo casi sin vida del presidente Kennedy fuera retirado de la limusina presidencial en el Hospital Parkland, los informes iniciales de United Press International de que “hoy se dispararon tres tiros contra la caravana del presidente John F. Kennedy” corrían a través de las máquinas de teletipo en todo el país. Con un transistor pegado a la oreja, uno de los millones de estadounidenses que seguían las últimas noticias era Vernon B. Oneal, director de una funeraria de Dallas cuyo negocio también incluía un servicio de ambulancias.

Aproximadamente a las 12:46 CST, solo dieciséis minutos después de que le dispararan a JFK, y 47 minutos antes de que el subsecretario de la Casa Blanca, Malcolm Kilduff, anunciara oficialmente la muerte del presidente al mundo, sonó el teléfono de Oneal. Era el agente del Servicio Secreto Clint Hill que llamaba desde el Hospital Parkland y le aconsejaba a Oneal que seleccionara su mejor ataúd y lo transportara al hospital “lo antes posible”.

“¿Es para el presidente?” Preguntó Oneal.

“Sí”, respondió Hill, “es para el presidente de los Estados Unidos”.

Comprendiendo la urgencia de la directiva de Hill, Oneal corrió a su sala de exposición y seleccionó su modelo característico, un ataúd de bronce macizo de ochocientas libras llamado “Brittania”. Fabricado por Elgin Casket Company, tenía doble pared y podía sellarse herméticamente. Apto para un presidente o un rey, el precio de Oneal fue de 3.995 dólares.

Como dictaba su profesión, Vernon Oneal estaba preparado para consolar y ayudar discretamente a la afligida familia Kennedy en todas las formas posibles. En Parkland, susurró palabras de pésame a Jacqueline Kennedy. Luego, él y dos de sus asociados fueron asistidos por enfermeras para envolver cuidadosamente los restos de JFK en varias sábanas y plástico, con la esperanza de que la sangre y la materia cerebral que aún se filtraba de la enorme herida en la cabeza del presidente no mancharan el lujoso fruncido de satén del ataúd.

Antes de partir de Parkland, Oneal permaneció obedientemente junto a la Sra. Kennedy y el ataúd mientras los ayudantes de la Casa Blanca del difunto presidente y los agentes del Servicio Secreto soportaban una fea pelea a gritos con un funcionario local llamado Dr. Earl Rose, quien insistió en que el cuerpo de JFK debe, por ley, ser retenido para la autopsia en el condado de Dallas. Oneal tenía todo el derecho de asumir que sus servicios continuarían siendo requeridos hasta el lugar de entierro del presidente Kennedy, y quería que la Sra. Kennedy tuviera la seguridad de su lealtad y respeto; toda la gama de servicios de su establecimiento estaba a petición de ella, y el hombre estaba decidido a hacer todo lo posible, ya fuera que el funeral se celebrara en Washington o Massachusetts, para satisfacer todos sus deseos.

Entonces, de repente, las esperanzas de Oneal se desvanecieron. Los agentes del Servicio Secreto y los ayudantes más leales de JFK apenas apartaron a la Dra. Rose cuando el ataúd que contenía al presidente asesinado fue cargado precipitadamente en la parte trasera de su coche fúnebre Cadillac, el mismo vehículo que él y su personal usaron para llevar el ataúd de bronce a Parkland. Hospital. La intención de Oneal había sido llevar el cuerpo de Kennedy directamente a su funeraria para el embalsamamiento y la programación de los arreglos funerarios, pero el Servicio Secreto se apoderó del coche fúnebre y un agente le aconsejó que lo siguiera en otro automóvil, sin decirle a Oneal que su verdadero destino era Air Force One en el aeropuerto Love Field.

Junto con una escolta policial en motocicleta, tres autos comenzaron a salir de la vía de servicio de Parkland: el coche fúnebre de Oneal, un auto lleno de agentes del Servicio Secreto y ayudantes de JFK, y el último con Oneal y dos de sus empleados. El director de la funeraria sintió que algo grave andaba mal cuando observó que su coche fúnebre giraba a la izquierda en dirección al aeropuerto en lugar de a la derecha hacia su depósito de cadáveres. Los agentes en el segundo vehículo llamaron por radio a sus homólogos en Love Field, indicándoles que permitieran “solo los primeros dos autos” más allá de la valla del aeropuerto cerca del Air Force One. Bajo ninguna circunstancia, Oneal y sus empleados, o cualquier otro vehículo, podrían ingresar al área cercana al avión presidencial.

Efectivamente, los agentes dejaron pasar los dos primeros autos a través de una valla a la vista de la aeronave, pero detuvieron el sedán de Oneal. El enterrador estaba furioso, y con razón. El presidente mártir estaba dentro su ataúd y su entrenador, ambos supuestamente con destino a su casa funeraria. Los agentes ignoraron sus protestas, dejando que los oficiales de policía de Dallas le aseguraran al empresario asediado que le devolverían el coche fúnebre en el momento en que el Air Force One despegara. Vernon Oneal se sentía como un neumático de repuesto. El gobierno de los Estados Unidos lo había utilizado en la medida en que se cumplieron sus requisitos principales, y luego lo arrojó a la puerta.

Quizás el último insulto a Vernon Oneal involucró el pago del propio ataúd. En repetidas ocasiones envió una factura de $ 3,900 a Jacqueline Kennedy durante casi un año, pero ella nunca respondió. Finalmente, catorce meses después del asesinato de JFK, en enero de 1965, el gobierno federal le pagó la suma de $3,160. Pero para entonces Oneal estaba viviendo una pesadilla de relaciones públicas; sus intentos de cobrar el pago de la Sra. Kennedy fueron ampliamente publicados y su depósito de cadáveres sufrió una agonizante caída del 50 por ciento en el negocio.

Curiosamente, el ataúd de Oneal no se utilizó en el entierro de John Fitzgerald Kennedy en el Cementerio Nacional de Arlington. Sus manijas y el acabado se dañaron en Love Field cuando los agentes del Servicio Secreto lucharon apresuradamente para maniobrar a través de la estrecha puerta del Air Force One. Además, la sangre de la herida en la cabeza de Kennedy rezumaba a través de las láminas protectoras y el plástico, arruinando el interior satinado del ataúd. Las fallas se notaron antes de la autopsia en el Hospital Naval de Bethesda, lo que resultó en que los ayudantes más cercanos de JFK eligieran un ataúd nuevo y más caro en Gawler Funeral Home en el distrito de Georgetown de Washington, siendo un ejemplo más exquisito hecho de africanos de 500 años. caoba. Gawler también preparó el cuerpo del difunto presidente para el entierro luego de una autopsia en Bethesda.

Durante muchos años, el paradero del ataúd de Oneal fue un secreto muy bien guardado. Comprensiblemente, la familia Kennedy no quería que el artefacto cayera en las manos equivocadas y se convirtiera en una espantosa reliquia de feria. Eventualmente se reveló que, en 1966, el ataúd fue cargado deliberadamente a bordo de un avión de transporte C-130 de la Fuerza Aérea y depositado sin contemplaciones en las profundidades del Océano Atlántico, para no ser visto nunca más.

Leave a Reply

Your email address will not be published.